综述:美国航天局面临无人掌舵的窘境

  新华社华盛顿3月15日电 综述:美国航天局面临无人掌舵的窘境

  新华社记者周舟

  局长人选“难产”,美国航天局已有近14个月没有正式主官,55岁的罗伯特·莱特富特创下航天局史上任职最久代理局长的纪录。近日,这位代理局长宣布将于4月底退休,美国“太空雄心”的主要执行机构面临无人掌舵的窘境,侧面反映了当前美国科技政策目标与人事“空白”间的鸿沟。

  航天局“无人驾驶”

  去年1月,总统特朗普在就职演讲中说:“现在是行动的时间……(我们)准备好了破解太空的奥秘。”上个月,美国航天局在2019财年预算报告中也公布了探月及深空探索最新计划,宣布计划于2023年将宇航员送入月球轨道,以保证美国在地月空间的领先地位。

  但是,强调“航天兴国”的特朗普政府执政一年有余,还没有正式任命航天局局长。本月12日,莱特富特提交备忘录宣布将于4月30日退休,但没有说明原因。此外,副局长和幕僚长这两个职位也空缺,目前只有斯蒂夫·尤尔奇克担任“代理助理局长”。这个管理庞大太空探索计划的机构可能会进入“无人驾驶”状态。

  上周在众议院科学、太空和技术委员会举行的一个听证会上,莱特富特在回答民主党众议员艾德·佩尔穆特“作为一名代理局长推进工作困难吗?”这一问题时含糊回答说:“把一个总统合意的人放在这个职位上总是很有价值的,那对我们都好。”

  新局长“难产”

  去年9月,特朗普曾提名众议员吉姆·布里登斯廷担任新一任航天局局长。布里登斯廷1975年出生,曾在伊拉克和阿富汗执行战斗任务,是特朗普的坚定支持者。但共和党和民主党都有参议员以不同理由反对,迄今未通过任命。

  布里登斯廷曾于2017年9月和11月两次通过参议院商业、科学和交通委员会的批准,但共和党参议员马尔科·卢比奥阻挠其进入参议院确认程序,认为他是航天界的外行,在新的太空探索计划即将上马的关键时期,不能胜任这一职位。

  莱特富特宣布退休后,共和党参议员比尔·尼尔森也发表声明指出,白宫需要提名一个专业人士执掌航天局,现在的选择行不通。

  民主党人士的反对理由之一则是布里登斯廷反对应对气候变化。2013年当选众议员后,他曾要求时任总统奥巴马做出解释,为何对气候研究的投资比龙卷风预警系统更多。

  美国忧思科学家联盟气象科学家蕾切尔·里克说,如果国会希望美航天局能明白飓风艾玛、哈维和干旱的成因及影响,他们需要一个把地球科学研究放在首位的航天局长。

  如果在4月30日前航天局长任命还无法获得批准,白宫需要另外指定一名代理局长。

  航天目标“转向”

  主官难定的同时,美航天局未来几年的发展规划也引发争议。特朗普政府把推进美国在地月空间拥有“战略存在”作为重要目标,却削减了对天文学研究的投入。科学界人士认为,太空探索与科学研究之间出现鸿沟。

  争议最大的是美航天局取消了广域红外线探测望远镜的发射计划,该望远镜可用来发现暗能量和地外行星,被誉为下一代太空望远镜。

  美国天文学会当选主席米根·多纳休发表声明说,不接受这一计划终结,航天局给天体物理学的预算砍掉10%,这会削弱美国天文学研究。

  另外,航天局还有一台用于基础科学研究的大科学仪器——原定今年10月发射的詹姆斯·韦伯太空望远镜,也因组件整合时间超出预期,决定延迟至2019年升空。

  美国航天局2019年总预算接近199亿美元,其中约46亿美元用于深空探索系统开发。为给深空探索计划让路,航天局提出要将国际空间站“私有化”,并于2025年停止直接支持这一近地轨道平台。